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Nouvelle espèce de 'corail à bulles' découverte dans un monument sous-marin en péril

Maddie Stone Apr 11, 2019. 2 comments

Sous les vagues, à environ 130 milles au sud-est de Cape Cod, il y a un monde caché de canyons géants et de volcans éteints abritant un nombre impressionnant de formes de vie , des requins aux tortues de mer, en passant par les cachalots. Maintenant, les scientifiques ont découvert ce qui semble être deux nouvelles espèces de coraux des profondeurs marines prospérant dans cette jungle sous-marine.

En septembre 2018, les scientifiques de la Woods Hole Oceanographic Institution, avec le soutien de Bloomberg Philanthropies et OceanX , ont entrepris une expédition de deux semaines à Lydonia Canyon, l'un des trois immenses gouffres situés à l'intérieur du monument national Northeast Canyons and Seamounts. En utilisant le sous-marin Nadir OceanX, ils ont traversé le ravin et recueilli près de trente échantillons de coraux à des profondeurs allant jusqu’à 3 000 pieds. Une analyse en cours des échantillons dans le laboratoire a maintenant révélé ce qui est probablement au moins deux nouvelles espèces génétiquement distinctes de coraux bubblegum , des créatures en forme d'éventail avec des faisceaux de polypes rappelant des bourres de gomme.

Contrairement à leurs homologues des eaux peu profondes, ces coraux des grands fonds n'ont pas besoin de la lumière du soleil pour se développer, mais plutôt d'utiliser leur anneau de tentacules pour extraire des morceaux de matière organique de l'eau, a expliqué Tim Shank, biologiste hauturier de l'OMS. En raison de la difficulté d'accéder à leurs habitats, ces habitants de l'obscurité restent mal catalogués et mal compris.

«Ils sont prolifiques, ils sont diversifiés et nous ne savons pas ce qui se passe», a déclaré Shank à Earther.

Shank et ses collègues espèrent changer cela. Ils sont dans ce qu'il a décrit comme «une course pour explorer et explorer» les Northeast Canyons et Seamounts, le premier et le seul monument national marin de l'Atlantique. Désigné par l'ancien président Obama en 2016 , le monument est maintenant menacé par l’administration Trump, qui a l’idée de révoquer sa désignation depuis 2017 . Il est également menacé par des déchets - Shank a déclaré que lors de leur expédition de septembre, l'équipe avait vu «beaucoup de sacs en plastique enveloppés autour de coraux» - et du changement climatique.

"Cette partie de l'Atlantique, à cent milles de Cape Cod, chauffe trois fois plus vite que n'importe quel autre endroit de l'Atlantique", a déclaré Shank. "C'est une sorte de canari dans l'emplacement de la mine de charbon."

L’équipe analyse toujours les données de sa récente expédition, de sorte que davantage de résultats pourraient être disponibles. Et les chercheurs espèrent aller dans ces eaux au moins une fois de plus cette année. Avant cette recherche, le monument abritait déjà au moins 54 espèces de coraux d'eaux profondes , ainsi que des éponges et des anémones, qui offrent des frayères et un abri à de nombreux poissons et invertébrés marins. Mais chaque nouvelle espèce représente une opportunité d’en apprendre davantage sur ce qui fait vibrer cet écosystème délicat. Shank a expliqué que souvent, certains animaux ne vivraient qu'en association avec certaines espèces de coraux.

«Nous voulons comprendre comment ces relations se sont formées et sont maintenues avant de les détruire», a-t-il déclaré.

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